NEWS | March 11, 2014

Respondiendo al llamado: el 1-228º regimiento de la aviación de la Fuerza de Tarea Conjunta-Bravo combate incendio y protege a aldeas cercanas

By Cap. de Fuerza Aérea de EE.UU. Zach Anderson Oficina de Relaciones Públicas de la Fuerza de Tarea Conjunta-Bravo

Cuando el sargento del ejército de EE.UU. Kelly Steckler oyó por primera vez sobre el fuego durante la tarde del 04 de marzo, no se lo creía.

"Estábamos afuera dándole mantenimiento a las aeronaves y nos dijeron que había un incendio y que necesitábamos estar listos para las operaciones de extinción de incendios", dijo Steckler. "Al principio no pensé que era algo serio, pero enseguida me di cuenta de que esto no era broma."

Steckler, un instructor de estandarización y jefe de tripulación asignado a la Compañía Alfa, 1-228º regimiento de la aviación, rápidamente se dirigió a una sala de reuniones donde se estaba realizando la planificación para una operación Bambi para combatir un incendio que amenazaba aldeas locales.

"Recibimos una llamada de que los hondureños estaban solicitando desesperadamente nuestra ayuda para apagar un fuego que se acercaba rápidamente a la carretera principal entre Comayagua y Tegucigalpa y amenazaba algunas ciudades", dijo el teniente coronel del Ejército de EE.UU. EJ Irvin, comandante del 1-228º regimiento de la aviación. "El fuego crecía, y se estaba extendiendo mucho más rápido de lo que podría ser contenido."

La ejecución de una operación Bambi, durante la cual las tripulaciones aéreas utilizan un cubo plegable para recoger agua y lo colocan sobre el incendio, no es nada nuevo para las tripulaciones aéreas del 1-228º, y en una hora un UH-60 Blackhawk ya había vaciado dos cubos completos, más de 900 galones de agua, en el incendio.

Seguidamente se añadió un nuevo elemento de riesgo para la misión: se hizo de noche.

"Nadie en la unidad estaba calificado para realizar operaciones Bambi usando gafas de visión nocturna (NVGs por sus siglas en inglés)", dijo el Suboficial jefe del Ejército de EE.UU. Justin Roland, un piloto de Blackhawk UH-60 asignado a la Compañía Alfa, 1-228º regimiento de la aviación. "Así que cuando estaba demasiado oscuro tuvimos que poner el helicóptero en una zona de aterrizaje. La otra tripulación aérea llegó y comenzó el proceso de calificación para volar la misión con las gafas."

Para lograr esto, los pilotos y tripulantes tuvieron que "auto-comenzar" y calificar en el lugar para volar la misión.

"Cuando nadie está calificado, podemos tomar un instructor de estandarización y pilotos instructores y esencialmente calificarnos nosotros mismos", dijo Steckler. "Tenemos que salir y realizar el trabajo y así vemos qué funciona, qué no funciona, y luego crear el estándar para llevar a cabo el trabajo en el momento. En ese momento, estábamos haciendo una misión real en la parte superior del auto-comienzo, así que las cosas estaban bastante intensas".

Una vez que los jefes de tripulación y la tripulación habían calificado para la tarea de volar de noche, la misión se reanudó, ahora con las tripulaciones aéreas asumiendo el mayor riesgo de volar bajo NVGs mientras maniobraban con el Bambi Bucket completo adjunto al helicóptero.

"Cuando está lleno, el cubo tiene cerca de 4,000 libras de agua", dijo Irvin, quien volaba la segunda aeronave en el lugar del incendio. "Es un reto cuando uno está sacando el agua del lago, porque incluso en la luz del día no hay referencias de donde flotar cuando se está sobre el agua. Esto se ve agravado por la noche porque no hay referencias y es muy oscuro. Así que estábamos en un vuelo en la oscuridad con poca iluminación, sobre el agua, y al borde de la potencia máxima extrayendo el agua del lago."

Pero estos no fueron los únicos peligros a los que las tripulaciones aéreas se enfrentaban al combatir el incendio.

"Volar con las gafas y el resplandor del fuego es una tarea difícil", dijo Roland. "La intensidad de la luz se puede apagar el NVG. Tuvimos que pensar en cómo íbamos a acercarnos al fuego para asegurarnos de que no nos estábamos cegando nosotros mismos."

Para mitigar este riesgo, Irvin dijo que los pilotos se acercaron a la misión desde el este hacia el oeste con el fin de obtener más oscuridad como referencia y no ir directamente a la luz de alta intensidad.

Siguiendo este plan de ataque, los dos Blackhawks hicieron continuos viajes de ida y vuelta a un lago cercano, volando a través de la oscuridad y dejando caer más de 10 mil galones de agua a las llamas que rugían de abajo. Finalmente, después de casi cuatro horas continuas de lucha aérea contra el fuego, el fuego fue extinguido y los helicópteros pudieron volver a la base.
Steckler dijo que ser parte de una operación que se volcó en ayudar a los necesitados fue una experiencia especial.

"Sabiendo que tenemos esta capacidad, y ser capaz de ayudar como lo hicimos, sólo sirve para fortalecer la gran relación que tenemos con Honduras", dijo Steckler.

Roland le secundó.

"Una de las razones por las que quería estar aquí fue el poder formar parte de las misiones para ayudar a la gente", dijo Roland. "Una vez que llega esa llamada y se es capaz de ayudar a la gente necesitada, es una sensación increíble que yo realmente no puedo expresar con palabras."

Por su parte, Irvin dijo que está muy orgulloso de cómo su regimiento respondió al desafío y se sobrepuso a los retos y los riesgos con el fin de ayudar al pueblo de Honduras.

"Ellos pidieron nuestra ayuda y tuvimos la capacidad de responder y proporcionar esa ayuda. Cualquier cosa que podamos hacer, todo lo que podemos dar, vamos a hacerlo. En este caso, es una buena sensación saber que hemos sido capaces de ayudar a alguien, potencialmente salvar la casa de alguien, tal vez salvar su pueblo, y detener un incendio que podría haber salido de control muy rápidamente. Todo eso es muy especial."